Una historia desconocida: la de la familia que abrió el camino a la desegregación escolar de los latinos en los Estados Unidos

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El caso de “Méndez contra Westminster” no forma parte de los estudios de las escuelas ni de la mayoría de las facultades de Derecho en los Estados Unidos, es parte de la “historia desconocida de los latinos que se enfrentan a la discriminación en el suroeste”, dice el abogado Thomas A. Sáenz.

Cuando era niña en Westminster, California, en 1945, Sylvia Méndez anhelaba asistir a la “hermosa escuela” con el “bonito patio de recreo” donde el autobús escolar la dejaba cada mañana.

Pero a la niña de 9 años no se le permitía ir a esa escuela, porque era mexicano-americana.

En su lugar, cada día pasaba por delante de la escuela de sus sueños y se dirigía con dificultad a la “escuela mexicana”, un edificio en mal estado junto a un pasto de vacas.

Según recuerda, las condiciones eran terribles. “Todos los libros y pupitres estaban usados y estropeados. Los chicos aprendían cosas para prepararse para un trabajo profesional, y nosotras aprendíamos costura y economía doméstica. Era como si nos estuvieran preparando a las chicas para ser criadas”.

Cuando sus padres organizaron un desafío legal a las prácticas de segregación del distrito escolar, ella se encontró en el centro de “Méndez contra el Distrito Escolar de Westminster” del Condado de Orange.

La demanda contribuyó a poner fin a la segregación escolar en California. También allanó el camino para la decisión de Brown vs. Board of Education en el Tribunal Supremo de Estados Unidos, que declaró inconstitucional la segregación en las escuelas públicas.

Sin embargo, es probable que la mayoría de los estadounidenses -incluidos muchos latinos- no estén familiarizados con este caso pionero.

La segregación de los mexicano-estadounidenses con respecto a otros estudiantes era común en los años anteriores al caso Méndez, dijo Thomas A. Sáenz, presidente y consejero general de MALDEF, el Fondo Mexicano-Americano para la Defensa Legal y la Educación.

Estudiantes comen almuerzos escolares calientes compuestos principalmente por alimentos del programa de excedentes de productos básicos en una escuela de Peñasco, N.M., en diciembre de 1941. USDA

“El caso no forma parte del plan de estudios en las escuelas medias, en los institutos, en las universidades, ni siquiera en muchas facultades de derecho”, dijo. “Forma parte de la historia desconocida y no comentada de los latinos que se enfrentan a la discriminación en el suroeste”.

Sáenz señaló que los derechos civiles se enmarcan a menudo en los Estados Unidos como una cuestión de blancos y negros, “sin reconocer o admitir las experiencias paralelas de los mexicano-americanos y otros latinos.”

“No se trataba sólo de mí o de nuestra familia”.

Méndez, que ahora tiene 85 años, era una niña de tercer grado cuando a ella y a sus hermanos se les negó la inscripción en la escuela del barrio y se les dijo que fueran a la escuela mexicana.

En respuesta, su padre, Gonzalo Méndez, reclutó a otras cuatro familias para que se unieran a él en la lucha por el derecho de sus hijos a una educación de calidad.

“En aquel entonces, no sabía realmente de qué se trataba”, dijo Méndez a NBC News. “Para mí, estaban luchando para que pudiera ir a esa escuela tan bonita”.

A medida que el proceso judicial se alargaba, dijo Méndez, el distrito escolar ofreció a sus padres un compromiso: si retiraban la demanda, ella y sus hermanos podrían asistir a la escuela blanca.

Pero este acuerdo sólo se les ofrecía a ellos y dejaría a los demás estudiantes mexicano-americanos atrapados en las escuelas segregadas. La familia Méndez se negó.

La familia Méndez ganó en el tribunal federal en 1946, y el juez Paul J. McCormick escribió: “Un requisito primordial en el sistema estadounidense de educación pública es la igualdad social. Debe estar abierta a todos los niños mediante una asociación escolar unificada, independientemente del linaje”.

Sus padres volvieron a ganar en 1947, después de que el distrito escolar presentara un recurso.

“Cuando volvimos a ganar, mi madre, Felicitas, me dijo que tenía que ser consciente de lo que significaba el caso”, dijo Méndez.

“Me explicó que no se trataba sólo de mí o de nuestra familia. No se trataba de la hermosa escuela. La lucha era para que todos los niños fueran tratados por igual”.

Dos meses después de que terminara la apelación de Méndez, el gobernador de California, Earl Warren, firmó una ley para poner fin oficialmente a la segregación en las escuelas públicas.

El impacto de Méndez fue más allá. Cuando la demanda aún estaba pendiente, el abogado Thurgood Marshall presentó un escrito en apoyo de las familias mexicanas, en nombre de la NAACP.

Más tarde, utilizó el marco legal de Méndez para argumentar el caso “Brown vs. Junta de Educación” ante el Tribunal Supremo en 1954.

Para entonces, el presidente del Tribunal Supremo era Earl Warren, que se puso del lado de Marshall y escribió la opinión mayoritaria que puso fin a la segregación en las escuelas públicas.

En cierto sentido, el caso Méndez fue un precursor de Brown, ya que sentó las bases de una de las decisiones judiciales más importantes de la historia de Estados Unidos.

Un golpe contra la desigualdad

El 23 de septiembre, Sylvia Méndez recibió el premio del Instituto del Caucus Hispano del Congreso en la gala anual de premios del grupo.

“Los latinos recibían una educación deficiente, y su caso supuso un golpe contra la desigualdad y cambió la trayectoria de la población”, dijo Marco A. Davis, presidente y director general del instituto.

Davis dijo que el caso de Méndez es “un ejemplo en el que los latinos se levantaron contra el sistema establecido y realmente cambiaron las cosas”.

“A pesar del impacto que tuvo su caso en la educación y en los latinos en Estados Unidos, mucha gente no lo conoce. No saben que los latinos, como los afroamericanos, asistieron en su día a escuelas segregadas”.

Desde el punto de vista legal, el caso Méndez se resolvió de una manera inusual. Ambas partes estipularon y acordaron que los niños mexicanos debían ser considerados blancos.

Esto significaba que el caso no era sobre discriminación interracial; era sobre una supuesta discriminación intraracial, lo que lo diferenciaba de otros casos de derechos civiles.

“Esa estipulación, en parte, impidió que Méndez se convirtiera en un caso tan importante y conocido como el de Brown”, dijo Sáenz.

Solo la narradora de esta parte de la historia

Aun así, el hecho de que Méndez no sea ampliamente conocido es preocupante para algunos educadores.

“Muy pocos en nuestra comunidad y en la nación saben que hemos sido defensores de la educación durante tanto tiempo”, escribió Deborah Santiago, cofundadora y directora general de Excelencia en la Educación, en un correo electrónico.

“Y no sólo por nuestra propia educación, sino también por la de tantos otros”. Los latinos a menudo no han sido incluidos en la historia estadounidense, explicó, lo que oscurece el legado de liderazgo y defensa de la comunidad.

El presidente Barack Obama entrega la Medalla de la Libertad 2010 a la activista de los derechos civiles Sylvia Méndez en la Casa Blanca el 15 de febrero de 2011.Jim Watson / AFP vía Getty Images archivo

Décadas después de Méndez, estados como Arizona y Texas han intentado prohibir o limitar los estudios mexicano-americanos en las escuelas públicas.  

Este año, los legisladores republicanos de casi la mitad de los estados han tratado de restringir la enseñanza de conceptos como el racismo histórico o el privilegio de los blancos, a veces bajo el concepto general de teoría racial crítica.

No enseñar sobre casos como el de Méndez conlleva “un impacto de pérdida”, dijo Santiago.

“Estas historias son importantes. Te sientes empoderado y comprometido cuando puedes conectar con la defensa que vino antes que tú. Saber que hubo gente que luchó y se sacrificó en nombre de un grupo mayor, saber que los latinos son parte de la narrativa del país, eso es poderoso.”

“Nuestra comunidad no se basa en el déficit”, dijo. “Este sueño americano, creemos en él, y luchamos por él”.

En 2007, el caso de Méndez fue conmemorado en un sello postal de Estados Unidos, y en 2011 Méndez recibió la Medalla Presidencial de la Libertad.

En 2007, el caso Méndez fue conmemorado en un sello postal de EE.UU. Servicio Postal de EE.UU.

(En 2007, el caso Méndez fue conmemorado en un sello postal de EE.UU. Servicio Postal de EE.UU.

Al reflexionar sobre el legado de sus padres, Méndez dijo que nunca se propuso ser una figura pública.

Enfermera jubilada, se convirtió en defensora de los derechos humanos sólo después de prometer a su madre que daría a conocer su difícil victoria.

“Los premios y honores son realmente para mis padres y las familias que llevaron el caso y buscaron justicia”, dijo.

“Yo sólo soy la narradora”, añadió. “Los protagonistas son mi familia, y estoy muy orgullosa de ellos. Pero sólo me considero una narradora de esta parte de la historia que no es conocida”.

Por: Raul A. Reyes
Traducido de: nbcnews.com

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Guillermo Realphe F.
Guillermo Realphe F.
2 meses de publicado

Que terrible discriminación. Por Dios